HENRIETTA LACKS

Henrietta Lacks nació en Virgina EEUU el 1 de agosto 1920 y murió de cáncer de cuello de útero con tan sólo 31 años el 4 de octubre de 1951 en Maryland EEUU. Nunca llegó a saber que sus células fueron utilizadas sin su consentimiento para realizar los primeros cultivos de células humanas en el laboratorio y desde luego nunca llegó a imaginar que hoy, 65 años después, sus células seguirían vivas y generando dinero con una de las patentes más rentables de la historia de la medicina: la primera línea de cultivo celular inmortal en humanos

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De su nombre y apellidos se tomaron las iniciales para dar nombre a las células Hela. Son células inmortales, tienen la capacidad de reproducirse en el laboratorio indefinidamente y se utilizan en un gran número de líneas de investigación: desde el desarrollo de vacunas como la de la polio, o en la investigación del SIDA o el cáncer

¿Pero qué tienen de especial las células HeLa? Tienen una versión activa de la telomerasa durante la división celular, que previene el acortamiento gradual de los telomeros, implicados en el envejecimiento y eventual muerte de las células por apoptosis. De este modo, las células HeLa eluden el número limitado de divisiones celulares que la mayoría de las células normales pueden llevar a cabo antes de morir en un cultivo celular (el llamado “límite de Hayflick” que en las células humanas es de unas cincuenta veces). Las células Hela no envejecen siguen creciendo y se reproducen una y otra vez, si se les proporciona un ambiente adecuado (nutrientes, oxígeno, espacio suficiente y un medio apropiado para el intercambio de materia), de hecho son muy agresivas y pueden contaminar otros cultivos a partir de una sola célula. La causa de su inmortalidad fue una mutación genómica provocada por la inserción del genoma del virus del Papiloma, causante del cáncer que acabó con su vida

Cada 24 horas una nueva generación de células Hela se produce en el laboratorio. Hasta 2013, se han publicado más de 70000 artículos sobre estudios realizados con células HeLa, aproximadamente unos 300 artículos al mes. Se calcula que los científicos han cultivado entre 20 y 50 toneladas de células Hela y existen unas 11000 patentes en las que aparecen. Hoy las células de Henrietta Lacks se han convertido en un negocio que mueve miles de millones de euros al año. Mientras tanto, los descendientes de Henrietta Lacks, ya de la tercera generación, viven en la pobreza

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Algunos ejemplos de imágenes de células Hela obtenidas en el laboratorio

La publicación en 2013 del genoma de esta línea celular volvió a desatar la polémica ¿dónde está el derecho de privacidad de la familia con la que comparte dicho genoma? ¿es ético hacer público el estudio del genoma de una persona fallecida a la que no se pidió permiso? ¿sus familiares tienen derecho a decidir sobre la utilización de las células de Henrietta? ¿hasta qué punto tiene derecho su familia a beneficiarse económicamente de las patentes generadas?

El reconocimiento a esta mujer anónima llegó con más de seis décadas de retraso en forma de libro: La vida inmortal de Henrietta Lacks de Rebecca Skloot. Fue publicado en 2010 y contó por fin al mundo la historia de esta mujer sin recursos, afroamericana, y  de sus células, que han salvado millones de vidas y que han revolucionado la biomedicina para siempre. Se publicó en español en 2012, editorial Temas de Hoy

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En estos enlaces puedes encontrar más información:

http://naukas.com/2011/01/30/henrietta-lacks-la-mujer-que-murio-sin-saberse-inmortal/

http://esmateria.com/2013/03/29/la-polemica-inmortal-de-henrietta-lacks/#prettyPhoto

http://www.elmundo.es/elmundosalud/2013/08/07/oncologia/1375893662.html

http://blogs.heraldo.es/ciencia/?p=2475

http://mujeresconciencia.com/2015/07/15/el-caso-de-henrietta-lacks/

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