Historia de la penicilina. Dorothy Crowfoot Hodgkin

Todos sabemos nombrar al científico que descubrió la penicilina: Alexander Fleming

En la mayor parte de los libros de texto se recuerda la historia de como este microbiólogo inglés realizó dicho hallazgo, mezcla de tesón y serendipia, esa rara propiedad que surge por fortuna, cuando se está en el lugar y el momento apropiados. Aquí tenéis un resumen de dicha historia

“Historia de la penicilina”

A finales de 1928, Alexander Fleming, un bacteriólogo del hospital St. Mary´s, en Paddington (Londres), abandonaba su laboratorio con el propósito de pasar unas vacaciones de verano con su familia. Cuando una mañana de septiembre decidió volver al laboratorio para ayudar a un compañero que estaba tratando a un enfermo con un absceso muy grave, Fleming dirigió su mirada hacia la estantería donde guardaba sus cajas de vidrio con gelatina, en las que criaba una serie de bacterias que había inoculado antes de marcharse de vacaciones. Observó que en una de sus cajas había crecido de modo casual una colonia de hongos, rodeada de numerosas colonias bacterianas de Staphylococcus aureus. Además, alrededor de los hongos el número de bacterias era menor y su aspecto mucho más transparente. Fleming exclamó:¡Qué raro!, y denominó a estas bacterias “fantasmas”. En aquel instante asistió al nacimiento de la penicilina. El efecto producido en los Staphylococcus por el hongo atrajo rápidamente la curiosidad de Fleming, al observar que el moho provocaba la lisis (destrucción) de una bacteria altamente patógena causante de infecciones que iban desde un simple divieso hasta una septicemia. Fleming se dio cuenta de que su colonia contaminante tenía que estar segregando alguna sustancia misteriosa que, una vez extraída y purificada , podría utilizarse en el tratamiento de muchas infecciones entonces incurables. Popularmente se ha creído que el moho descubierto por Fleming entró por una ventana, pero cabe pensar que él conocía perfectamente las formas en que se podía contaminar un cultivo, de modo que nunca habría trabajado con la ventana abierta. Parece ser que las esporas procedían del laboratorio que un joven micólogo, C. J. La Touche, que estaba recogiendo muestras de hongos. Fleming depositó su cultivo en el Consejo de Investigación Médica, donde fue identificado como Penicillium notatum. Fleming intentó utilizar varias veces la penicilina para curar heridas, pero sería un antiguo estudiante suyo, C.G. Paine, quien conseguiría la primera cura efectiva. (Extracto del artículo aparecido en Fitomédica, 2, 1996) (A. Fleming recibió el premio Nobel de Medicina en 1945)

En este artículo podéis leer la historia de los primeros intentos, fallidos de utilizar este nuevo medicamento no sólo por A. Fleming, sino también por B. Chain y W. Florey con quién A. Fleming compartió el premio Nobel:

https://elpais.com/elpais/2016/11/04/ciencia/1478255667_207238.html

A quién rara vez se nombra en esta historia fascinante es a la mujer que consiguió cristalizar y establecer la estructura molecular de la penicilina:  Dorothy Crowfoot Hodgkin. Nació en  El Cairo en 1910 y murió en Inglaterra en 1994. Licenciada en Química, recibió el Premio Nobel de Química en 1964, por obtener mediante difracción de rayos X la estructura molecular de numerosas sustancias de interés bioquímico: insulina, colesterol, penicilina, vitamina B12, lactoglobulina, ferritina, y el virus del mosaico del tabaco. Tuvo tres hijos y sufrió toda su vida de grandes dolores debidos a la artritis reumatoide severa que padecía y que deformaron sus manos y pies. Fue admitida en la Royal Society of London una de las instituciones científicas más prestigiosas con tan sólo 37 años

Sus hallazgos permitieron (entre otros logros) la producción sintética y a gran escala de la penicilina para utilizarla con fines farmacológicos. En esta imagen se puede apreciar la belleza del modelo propuesto por Dorothy para esta molécula, que tantas vidas ha salvado

Molecular model of Penicillin by Dorothy Hodgkin, c.1945. Front three quarter. Graduated grey background.

En este enlace podéis leer un poco más sobre la historia de esta brillante científica

http://mujeresconciencia.com/2016/05/11/capturada-la-quimica-dorothy-crowfoot-hodgkin/

 

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